Cómo se forma una metástasis

Un cáncer mestatásico es aquél en el que ya ha producido la aparición de una o más metástasis en otros órganos o partes del cuerpo. Para ello, las células cancerosas del tumor primario han tenido que salir del mismo y multiplicarse en otras zonas del organismo, lo que se produce siguiendo una secuencia de mecanismos diferentes:

  • Invasión local: las células tumorales invaden el tejido sano de órganos adyacentes.
  • Intravasación: en este caso penetran en los vasos sanguíneos y los conductos del sistema linfático.
      

Cómo se forma una metástasis
  

  • Circulación. Una vez que se ha producido la intravasación, esas células viajan a otras zonas del cuerpo a través del sistema sanguíneo y el linfático.
  • Proliferación. Una vez que han llegado a un órgano concreto comienzan a multiplicarse y forman un nuevo tumor muy pequeño (micrometástasis).
  • Angiogénesis. Esas micrometástasis hacen que los vasos sanguíneos más próximos crezcan e incluso se formen otros nuevos, con el fin de poder recibir a través de la sangre el oxígeno necesario para poder seguir creciendo.
      

Para que todo este proceso se pueda producir es necesario que las células cancerosas que configuran el tumor primario muten sufriendo una serie de cambios en sus genes que favorezcan la posibilidad de traspasar las fronteras del tumor. En la actualidad se han identificado diferentes mutaciones genéticas que cumplen este papel, algunas de ellas específicas para cada tipo de cáncer.

Sin embargo, parece ser que hay un gen en el cromosoma 7 que podría tener un protagonismo preferente en el desarrollo de las metástasis, ya que produce una proteína denominada twist cuya función es activar o desactivar determinados genes  en las primeras fases del desarrollo de un embrión y se inactiva cuando ha cumplido su función, quedando dormido inicialmente para siempre. Pero las investigaciones han podido determinar que este gen aparece activo en las metástasis, aunque no en los tejidos sanos y en el tumor primario que las ha originado.

Hay que señalar que atendiendo al órgano o tejido afectado, cada tipo de tumor primario perece tener preferencias a la hora de generar metástasis. Así, el cáncer de pulmón suele hacerlo en el hígado, los huesos y el cerebro; mientras que en el de próstata lo más frecuente es que la metástasis afecte a la cadera y en el de mama al hígado el pulmón y el cerebro. En general, el hígado, el pulmón, el cerebro y los huesos son los lugares en los que las metástasis se producen con mayor frecuencia.

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