Enfermedad del sueño: tipos, prevención y tratamiento

Conocida es la relación causal de la enfermedad del sueño con la picadura de la mosca tse-tsé. También conocida como tripanosomiasis africana humana se trata de una enfermedad infecciosa causada por un tripanosoma que transmite este insecto al ser humano y que es frecuente en el continente africano.

No obstante, hay que distinguir dos tipos de esta patología que afectan a diferentes áreas geográficas y se diferencian por el tipo de tripanosoma que lo causa:  

  • Gambiense. Es la más frecuente. Está causada por el Trypanosoma brucei gambiense, y se da en el área de África Central y Occidental. Se trata de una infección crónica que puede estar presente durante meses y años sin presentar ningún tipo de síntomas. Cuando estos aparecen la enfermedad esta ya en fase muy avanzada, lo que implica una importante afectación del sistema nervioso.
  • Rhodesiense. La causa el Trypanosoma brucei rhodesiense, endémico de África Oriental y la región Sur. Es una forma más aguda de la enfermedad, ya que se detecta a las pocas semanas o meses de haber sufrido la picadura de la mosca tse-tsé.

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Síntomas de la enfermedad del sueño

El principal síntoma de la enfermedad del sueño es una somnolencia durante el día que puede llegar a ser incontrolable e insomnio durante la noche. Pero hay otros síntomas que ayudan a su detección:

  • Cambios del estado de ánimo, que se plasman fundamentalmente en estados de ansiedad.
  • Fiebre
  • Sudoración.
  • Dolor de cabeza.
  • Ganglios inflamados en todo el cuerpo.
  • Inflamación de la zona en la que se ha producido la picadura, acompañada de dolor y enrojecimiento.
  • Sensación de debilidad.

Prevención de la enfermedad del sueño

Si se viaja a las zonas de África en las que se da la enfermedad del sueño, es muy importante evitar hábitat natural de la mosca tse-tsé que se encuentra en los lugares de con vegetación densa de la costa, los ríos y los lagos, así como en la sabana y en algunos bosques. ciertos bosques y la sabana. Pero también se pueden adoptar otras medidas de prevención:  

  • Vestirse con ropa amplia, de algodón o lino y colores claros, tapando el cuerpo el máximo posible.
  • Aplicar a las zonas expuestas de la piel, especialmente en las horas de más calor, repelentes de insectos que contengan N-dietil-m-toluamida (deet) o ftalato de dimetilo.
  • Utilizar mosquitera en la cama, preferiblemente tratada con permetrina o deltametrina. Por su puesto, hay que asegurarse de que no hay ningún insecto antes de introducirse en ella y luego fijarla de manera que no pueda abrirse.
  • En el interior de los edificios se pueden utilizar insecticidas con pirterina.

Tratamiento de la enfermedad del sueño

Hasta ahora, el tratamiento de la enfermedad del sueño se realizaba con medicamentos que se administran por vía intravenosa y que, por tanto, requieren la hospitalización del paciente. Además, varían en función del tipo de enfermedad del sueño de que se trate. En el caso de la forma rodhesiense, si el sistema nervioso no está afectado, se utiliza un medicamento denominado suramina, aunque tiene importantes efectos adversos, por lo que debe administrarse bajo control médico. 

Por el contrario, si ya existe afectación del sistema nervioso central, se debe utilizar melarsoprol, un medicamento con elevada toxicidad, por lo que se debe administrar cada diez o veinte días. En la forma gambiense los medicamentos utilizados son eflornitina y pentamidina.  

Sin embargo, desde 2019 ya está disponible el primer tratamiento por vía oral específico para la enfermedad del sueño, denominado fexinidazol y que ha demostrado ser eficaz en todas las fases de la enfermedad. Se administra con una dosis diaria durante diez días y es especialmente efectivo en la forma gambiense, que es la más frecuente.

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